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農村を活性化させる為には?

「農業を支える女性たちのグループ活動が地域活性化の源」

農村の女性たちは、生活の知恵として、農産物を加工・保存するさまざまな技術を持っています。その知恵や技術を活かして登場し、広がりを見せているのが「農産物直売所」「農産物加工所」「農村レストラン」など。

そんな“元気な女性たちのグループ活動”の事例を紹介します。

『農業を支える女性たちのグループ活動が地域活性化の源。~「JAにじ」(福岡県)の多彩な女性組織の活動~』リンクより転載します、
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■女性グループがヒット商品を生んだ

昨年から全日空の機内食用の食材に採用された福岡県「JAにじ」のオリジナル商品「柿スライス」は、甘柿の代表的品種である富有柿のドライフルーツ。しっとりした食感を残した半生タイプで、上品な甘さとヘルシーさから、ネットショップなどでも根強い人気を誇る商品です。じつは、この「柿スライス」を商品化したのは「JAにじ」の女性12人が2000年に結成した「柿加工グループ」。メンバーは全員、農家の主婦で、農作業と家事を終えた夜7時過ぎに集まり、加工作業をしています。

「JAにじ」のある福岡県うきは市は大分県との県境にある山里。梨、ぶどう、いちご、キウイ、桃などを生産するフルーツ王国です。とくに富有柿では、日本有数の大産地。それだけに、規格外品の数もハンパではありません。「柿加工グループ」代表の松岡ヨシ子さんは「同じように育てても、どうしても規格外品が出る。それらは価格がつかないので、売るに売れません。しかし、捨ててしまうのは、しのびないし、もったいない。なんとかしたい一心で、最初はボランティアで始めました」と振り返ります。「柿スライス」の誕生をきっかけに、続々と加工を手がける女性グループが誕生し、多くの商品が生まれ始めました。たとえば、05年に、漫画家のやくみつるさんが審査委員長を務める「一村逸品大賞」(主催・日本農業新聞)を受賞した柿ドレッシングは、01年に女性7人が結成した「うきはフルーツ愛好会」が商品開発したものです。

■星の数ほどグループを

一昔前は、力仕事が多かったため、男社会のイメージが強かった農村ですが、今では加工品の製造や直売事業、農家レストランなど、女性の活躍の場が広がっています。農家の主婦から"女性起業家"へと転身した女性も少なくありません。うきは市の場合、地域の自主活動グループが、女性起業を生み出す基盤のひとつ。現在では、地域で413ものグループがあり、農産加工から廃油せっけん製造などのエコ活動、フラダンスなどの趣味まで、活動内容は多岐に渡ります。この背景には、「星の数ほどグループを!」を合い言葉にグループの結成を呼びかけ、支援してきたJAの存在があります。「今、農作業の6割以上を支えているのは女性です。女性のパワーなしに今の農業は成り立ちません。そのパワーを生かしてもらえる環境を作ることが、地域の絆を深め、地域を元気にすることにもつながると考えています」と、「JAにじ」の足立武敏組合長。加工事業・直売事業で消費と生産をつなぎ、エコ活動で地域の環境を守る。グループ活動を通じた女性たちのネットワークは、地域のパワーの源にもなっているようです。

■小規模な地域型経済が文化と景観を支える
 地域に根付くJAだからこそできる仕事がそこにある

「JAにじ」の女性たちの活動拠点になっているのが、2004年、うきは市のシンボル・耳納(みのう)連山の麓に。JAが建設した都市・農村交流施設「耳納の里」。農産物直売所「まんてん市場」、農家料理レストラン「夢キッチン」、パン工房や豆腐工房などが集まる「食彩館」など、地域の食材と、女性たちの知恵や加工・調理技術が生み出す旬の味が人気の観光スポットになっています。

さて、もともと農村の女性たちは、生活の知恵として、農産物を加工・保存するさまざまな技術を持っています。「JAにじ」では、その技術を生かしてもらうため、加工施設の建設や加工器具の購入、販路としての直売所の建設などを進めてきました。一方でグループ活動を支援するリーダーを「文化協力員」として育成するなど、ハード面、ソフト面の両方から、女性たちの活動を支えています。「昔の農村では、集落ごとに女性組織がありましたが、今は、都市化が進み、女性のライフスタイルも多様化しました。それなら、集落の枠にこだわらず、意欲のある女性たちがテーマごとにグループを立ち上げ、やりたいことをやれる仕組みを考えた結果が、このかたちです」と、「JAにじ」の足立武敏組合長。昔から農家の主婦の力は農村社会を影で支えてきました。その力が今、表にも出始めてきたのです。農村のあり方が少しずつ変わってきたといえるでしょう。

 ======================================================以上



斎藤幸雄
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